Ein Bürgerrechtsprofessor rezensiert 'Lee Daniels' The Butler

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Anmerkung der Redaktion: „Lee Daniels 'The Butler“ ist bereits seit mehreren Wochen im Kino, löst jedoch weiterhin Debatten über seine Perspektive auf eine seismische Periode in der Geschichte der Afroamerikaner aus. Wir haben einen führenden Gelehrten der Bürgerrechtsbewegung, Dr. Peniel E. Joseph, gebeten, sich den Film anzusehen und seine Gedanken mitzuteilen. Joseph ist Professor an der Tufts University. Zu seinen Büchern gehören 'Warten bis Mitternacht: Eine erzählende Geschichte der schwarzen Macht in Amerika' und 'Dunkle Tage, helle Nächte: Von der schwarzen Macht zu Obama'.



'Lee Daniels 'The Butler' ist in jeder Hinsicht eine Seltenheit: Eine große Hollywood-Filmproduktion, die sich auf die Geschichte der Afroamerikaner konzentriert, indem sie die Geschichte in größtenteils schwarzer Besetzung erzählt. Und das ist nicht irgendeine Geschichte. Der Film, in dem Forrest Whitaker und Oprah Winfrey die Hauptrolle spielen, handelt von einer Art Gegenerzählung der Bürgerrechtsära. Es beginnt in der rassistisch bedrückenden Eisenhower-Ära und setzt sich durch die heroische Phase der Bürgerrechtsbewegung in den frühen 1960er Jahren, durch die turbulenten und revolutionären Kämpfe der Black Power in den späten 1960er und frühen 1970er Jahren bis zur Wahl von Barack Obama 2008 fort.

Die Haupterzählung beginnt 1957, als Cecil Gaines glücklich verheiratet und mit zwei Kindern in einem schicken Hotel arbeitet. Er hat bald einen Job als Butler im Weißen Haus angeboten und ist begeistert von seinem Glück. Aber Spannungen und Ängste tauchen unter der Oberfläche seines malerischen Familienlebens auf, als sein ältester Sohn Lewis in der Unterkunft seines Vaters herumwirbelt.

'The Butler' verortet das Familienleben von Gaines vor dem Hintergrund der sich entfaltenden Bürgerrechtsrevolution der Nation. Gewiss, was folgt, zeigt die ungleiche Hit-or-Miss-Qualität der meisten historisch geprägten Kinos. Die Darstellung der Black Panthers in dem Film fällt weitgehend flach aus und wird von der Ikonografie der Gruppe auf Kosten einer dreidimensionalen Charakterisierung junger Menschen, die selbst identifizierte Revolutionäre waren, überwältigt.

Die Panther werden eher als eine Gruppe radikaler Sloganeer (mit großen, übertriebenen Afrikanern) dargestellt als als die vielleicht wichtigste Gruppe von Revolutionären, die Amerika jemals hervorgebracht hat. 'Night Catches Us', ein übersehenes, unabhängiges Juwel, das die Geschichte der Black Panthers in Philadelphia Mitte der 1970er Jahre erzählt, ist nach wie vor die beste filmische Darstellung dieser Organisation.

Doch „The Butler“ ist gerade für die großen Teile der Geschichte wertvoll, die es richtig macht. Die aufmerksame, subtile Erzählung der Heldenzeit der Bürgerrechtsbewegung, insbesondere die Sitzbewegung am Mittagstisch und Freedom Rides, sind perfekt. Auf diese Weise bietet es eine wirkungsvolle filmische Korrektur für vergangene Misserfolge und ist in vielen Fällen ein Beweis für die geschickte Behandlung der amerikanischen Rassengeschichte.

Sicher, die Kameen namhafter Schauspieler, die weiße Präsidenten spielen, zeugen von der weit verbreiteten Überzeugung, dass die einzige Möglichkeit, eine schwarze Geschichte zu erzählen, in der Verwendung weißer historischer Figuren und Schauspieler besteht. Das jüngste Beispiel ist natürlich der Film „Lincoln“, der die Geschichte der Emanzipation erzählte, indem er afroamerikanische Charaktere wie Frederick Douglass, den schwarzen Abolitionisten, löschte, der Präsident Lincoln dreimal traf und in dieser Angelegenheit das rassistische Gewissen des Präsidenten wurde der Sklaverei und der Freiheit.

Wenn es um Amerikas gefolterte Rassengeschichte geht, bestand der filmische Ansatz darin, weiße Charaktere für, über und anstelle von Schwarzen sprechen zu lassen. Der 1989er Film „Mississippi Burning“ erfand zwei weiße Protagonisten (von denen einer ein FBI-Agent war), um den Tag im blutigen, aber triumphalen Freiheitssommer von 1964 zu retten (ein Versuch der interkulturellen Demokratie im Süden, an dem Hunderte weißer Freiwilliger teilnahmen) Die Strafverfolgungsbehörden standen den weißen Terroristen während der im Film dargestellten Ereignisse zur Seite.

Anstatt schwarzen Aktivisten wie Stokely Carmichael, der in diesem Sommer das lokale Projekt von Greenwood, Mississippi, leitete, das Sprechen zu gestatten, erfand der Film obszön ein Szenario, in dem Bösewichte als Retter galten und echte Helden als hilflose Opfer porträtiert wurden. 'Mississippi Burning' löste bei Aktivisten und Historikern zu Recht Empörung aus, weil sie die Helden von Mississippis 'Freedom Summer' von 1964 von schwarzen Studenten und weißen Freiwilligen zu weißen FBI-Agenten verändert hatten.

Im Gegensatz dazu zeigt 'The Butler' eine Darstellung von Gewalt im Zeitalter der Bürgerrechte, die mächtig und bewegend ist. Dies ist auch ungewöhnlich, da Hollywood einen Film, der sich mit rassistischer Gewalt in den 1960er Jahren befasst, sorgfältig vermieden hat.

'The Butler' verankert die Entwicklung der Rassenbeziehungen durch die verschiedenen Präsidenten, die das Weiße Haus besetzen. Einige Darstellungen sind effektiver als andere, aber 'The Butler' hebt die historische Rede von Präsident Kennedy vom 11. Juni 1963 hervor, in der er Bürgerrechte als nationales 'moralisches Problem' proklamierte.

Daniels leistet jedoch einen außergewöhnlichen Beitrag zur Veranschaulichung der harten Realität von Jim Crow, dem Spitznamen eines Rassenregimes, mit dem Schwarze ohne Hoffnung auf Gerechtigkeit gelyncht, vergewaltigt und brutalisiert werden konnten.

Der Film beginnt im Weißen Haus mit Cecil, dem gealterten Titelcharakter, der an seine Vergangenheit erinnert. 'Das einzige, was ich jemals wusste, war Baumwolle', sagt er. 'Es war harte Arbeit.' In der Tat.

Die Schlüsselmomente des Zeitalters der Bürgerrechte werden gesehen oder angedeutet, einschließlich Emmett Tills schockierendem Lynchmord in Mississippi von 1955, der Aufhebungskrise der Little Rock Central High School von 1957 und der Sit-in-Bewegung, die im Winter 1960 begann.

Historische Persönlichkeiten wie James Lawson, der gewaltfreie Organisator, der bei der Organisation von Sit-Ins in Nashville, Tennessee, mitgewirkt hat, erhalten effektive Miniaturporträts. Szenen, in denen die Bemühungen der schwarzen Studenten nachgestellt werden, als getrennte Theken zu dienen, sind sowohl dramatisch als auch geschichtsträchtig.

Die Tragödie des Rassismus, die der Film fachmännisch dokumentiert, besteht darin, wie tief sie in den Stoff des amerikanischen Lebens eingegraben ist.

Daniels macht dramatische Lizenz. Das Offensichtlichste und manchmal Unplausibelste ist die Art und Weise, wie Lewis Gaines es schafft, an jedem großen Rassenkampf der 1960er Jahre teilzunehmen. Doch die Entwicklung von Lewis vom Sitzteilnehmer und Freedom Rider zum Black Panther ist eine Parallele zu Stokely Carmichael, dem militanten Bürgerrechtler, der Black Power revolutionär machte.

Bestenfalls bietet 'The Butler' einen strukturierten Einblick in die Geschichte eines schwarzen Arbeiters und die hohen persönlichen Kosten, die für die Familienerziehung im Zeitalter der Rassen-Apartheid in Amerika aufgewendet wurden. Malcolms berühmte Destillation von Field Negroes vs. House Negroes unterzieht sich in Daniels Film einer gründlichen Überprüfung, als Lewis die Disziplin und das Opfer seines Vaters mit mitfühlenderem Blick betrachtet.

Cecil erlebt auch einen Sinneswandel, nachdem er eine alte Kopie des klassischen Textes des verstorbenen Historikers Manning Marable (ursprünglich 1982 veröffentlicht) „Race, Reform and Rebellion“ (Rasse, Reform und Rebellion) entdeckt hat, eine Geschichte der Bürgerrechte und der Black Power-Ära. Der jetzt pensionierte Butler begrüßt die Bewegung genug, um mit seinem Sohn gegen die südafrikanische Apartheid zu protestieren.

'The Butler' bietet die vielleicht differenzierteste Darstellung des schwarzen Lebens während der Bürgerrechtsbewegung. Die Sicht des Films auf die Black Power-Ära, hauptsächlich über die Black Panther Party, ist uneinheitlicher. Richard Nixons Umarmung der schwarzen Macht als schwarzen Kapitalismus wird mit Einsicht veranschaulicht. Am Ende des Films wirken die Panthers jedoch eher platt als eine lebhafte Neuauflage einer Gruppe, die sowohl ein kostenloses Frühstück organisierte als auch versprach, eine internationale sozialistische Revolution in Gang zu setzen.

Vor fünfzig Jahren inspirierte der Marsch über Washington ein nationales Gespräch über Rasse und Demokratie. Aber in den letzten drei Jahrzehnten haben sich die Amerikaner trotz erheblicher rassistischer Fortschritte in einigen Bereichen geweigert, über Rassen zu diskutieren. Farbenblinder Rassismus verkündet Rassengleichheit als eine Tatsache, während ungleiche Rassenergebnisse ignoriert werden. Das lange Warten, bis Hollywood endlich anfängt, diese Geschichte richtig zu machen, ist nicht überraschend.

Die Filmindustrie wird nach wie vor von Weißen und Zuschauern dominiert, zumindest laut populärem Mythos, die Filme ablehnen, in denen schwarze Protagonisten die Hauptrolle spielen (mit Ausnahme von großen Filmstars wie Will Smith und Denzel Washington, die routinemäßig überwiegend weiße Darsteller betiteln). Filme über Rassen sind noch schwieriger zu produzieren, zu finanzieren und international zu vertreiben.

Aber da die Ära der Bürgerrechte zusammen mit ihrer Gewalt, wenn nicht gar ihrem Nachhall, tiefer in die Vergangenheit vordringt, könnte die Distanz, die erforderlich ist, um Geschichte in Filmkunst zu verwandeln, endlich auf uns zukommen. 'The Butler' ist in seiner zumeist unerschütterlichen Untersuchung der jüngsten Rassengeschichte der Nation ein wichtiger Beitrag zur Wiederbelebung dieses Dialogs in der Gegenwart. Mit subtileren Porträts und einer tieferen Charakterisierung der Nebenrollen des Films könnte 'The Butler' ein Meisterwerk gewesen sein. Stattdessen muss es sich damit begnügen, der wichtigste Film zu sein, der jemals über die Heldenzeit der Bürgerrechtsbewegung gedreht wurde.



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